Hollywood 101 – del 3 – Paramount Pictures

Universal Pictures stannade i växten ungefär vid övergången till ljudfilm under slutet av 1920-talet. En anledning var studiobossen Carl Laemmles konservativa syn på filmproduktion som han ansåg borde vara skild från distribution och visningsfönster. Universal satsade därför aldrig på biografkedjor. Det lämnade han till andra filmbolag att göra – och det gjorde de, framgångsrikt.

Tre män…

Adolph Zukor

Adolph Zukor föddes till judiska föräldrar år 1873 i Ricse, en by i det som då var Österrike-Ungern. Han blev föräldralös under tonåren och beslutade sig för att utvandra till USA. Zukor anlände till New York 1891 och fick arbete som tapetserare. Ett år senare blev han lärling som körsnär och han visade på stora färdigheter med att designa pälsar. 1893 startade han ett eget pälsföretag i Chicago inför den stora utställningen där det året, World’s Columbian Exposition. Inom tio år var han rik, ungefär samtidigt som hans intresse för film väcktes.

1903 uppsökte en av Adolph Zukors kusiner honom med ett förslag. Max Goldstein ville investera i en kedja biografer ägda av Mitchel Mark, som med sin bror Moe hade öppnat USA:s första permanenta biograf i Buffalo, New York, 1896. Zukor, bröderna Mark och en fjärde man, Morris Kohn, startade några biografer i bland annat New York City, Boston, Philadelphia och Newark. Biografkedjan fick ytterligare finansiering av Marcus Loew, som senare skulle vara med och starta MGM.

Zukor ingick ett annat partnerskap 1912, då han startade Famous Players Film Company tillsammans med bröderna Daniel, Gustave och Charles Frohman. Famous Players började som ett distributionsbolag som bland annat distribuerade Les Amours de la reine Élizabeth, en fransk film med Sarah Bernhard. Redan året därpå, 1913, släppte de dock sin första egna produktion, The Count of Monte Christo. Famous Players brukar räknas som det första fröet till Paramount Pictures, men för ett större filmbolag krävdes fler partnerskap.

Jesse L. Lasky

Jesse L. Lasky föddes till judiska föräldrar 1880 i San Francisco, Kalifornien. Han sökte sig till New York där han inledde en teaterkarriär på Broadway, först på scenen, men senare bakom som producent. 1911 träffade han Beatrice DeMille, en annan teaterproducent på Broadway, som introducerade honom till sin son Cecil B. DeMille. Året dessförinnan hade Laskys syster, Blanche, gift sig med en Samuel Goldfish. Lasky, DeMille och Goldfish, tillsammans med en fjärde man, Oscar Apfel, bildade 1913 Jesse L. Lasky Feature Play Company för att ge sig in i filmbranschen. Samma år begav de sig till Kalifornien och hyrde en lada utanför Los Angeles där DeMille och Apfel tillsammans regisserade The Squaw Man, som räknas som den första långfilmen som gjordes i Hollywood.

Jesse L. Lasky Feature Play Company – eller Lasky Company – producerade en lång rad stumfilmer på kort tid, nästan alla regisserade av Cecil B. DeMille. DeMille och hans samtida konkurrent, D.W. Griffith, var pionjärerna som uppfann filmens grammatik. Griffith var intresserad av parallella berättelser och redigering. DeMille var intresserad av ljussättning och skådespelare/filmstjärnor.

William Wadsworth Hodkinson

William Wadsworth Hodkinson föddes i Pueblo, Colorado, 1881. Han arbetade som budbärare, telegrafist och akrobatisk cyklist (!) innan han 1907 köpte sin första biograf i Ogden, Utah. Hans strategi var att ta lite högre inträde och byta program två gånger i veckan för att locka publiken till återkommande besök. Lönsamheten var så stor att han snart kunde köpa upp alla biografer i Salt Lake City, Utah, och senare expandera till filmdistribution i Los Angeles och San Francisco.

1914 sammanfogade han 11 olika distributörer till det första bolaget för nationell filmdistribution – Paramount Pictures Corporation. Hodkinson introducerade det som kallas block booking – om man ville köpa en film för visning, var man tvungen att köpa ett helt paket som innehöll flera andra filmer som producerats av bolaget som Paramount hade exklusiva rättigheter till. Hodkinsons distributionsbolag skrev samma år exklusiva kontrakt med två bolag: Zukors Famous Players Film Company och Laskys Jesse L. Lasky Feature Play Company. Paramount hjälpte Zukor och Lasky med att se till att alla deras filmer visades på biografer runt om i landet, mot en avgift, givetvis, på 35% brutto på alla intäkter från visningarna.

…och ett filmbolag

Redan från början i partnerskapet insåg Zukor och Lasky att de stora inkomsterna gick till Hodkinson och att de båda skulle tjäna mer pengar om de integrerade biograferna med sin produktion och distribution. 1915 började Zukor köpa upp aktier i Paramount Pictures Corporation, bland annat från en Hiram Abrams, som satt i Paramounts styrelse. På det årliga styrelsemötet 1916, förlorade Hodkinson ordförandeskapet till Abrams med en rösts övervikt, och Abrams lämnade i princip över styrelsen till Zukor med omedelbar verkan.

I slutet av 1917 bildades filmbolaget Famous Players-Lasky Corporation, under vilket Paramount Pictures Corporation var ett dotterbolag. Med Hodkinson utmanövrerad, blev Adolph Zukor ordförande och Jesse Lasky vice ordförande. Lasky, DeMille och Goldfish skötte produktionen, medan Abrams skötte distributionen. Två år senare var även Samuel Goldfish utmanövrerad. Han gick vidare, bytte namn till Samuel Goldwyn och var med och bildade MGM. Bröderna Frohman lämnade också för att starta eget. Som en lite utvikare kan nämnas att vid den tidpunkten var det bara två bröder kvar. Den yngste, Charles, hade varit med på RMS Lusitania då passagerarfartyget söder om Irland torpederades av en tysk ubåt den 7 maj 1915 – något som var en bidragande faktor till att USA gick med i Första världskriget.

1919 hade Adolph Zukor utmanövrerat de främsta hoten mot hans makt. Han var nu en filmbolagsboss att räkna med.

Kostnaderna för att göra film ökade alltjämt. Delvis på grund av att manusen kostade mer att köpa, men det var framför allt stjärnsystemet som sprängde budgetarna. I takt med att filmstjärnornas popularitet ökade, växte lönekraven, och Famous Players-Lasky hade många filmstjärnor under kontrakt: Mary Pickford, Douglas Fairbanks, Gloria Swanson och Rudolph Valentino, för att bara nämna de mest inkomstbringande stjärnorna i slutet av 1910-talet. De ökande utgifterna krävde ökande intäkter och Zukor gjorde detta genom att vertikalt integrera filmbolaget. Allt skulle in under samma paraply – produktion, distribution och visning. Bolaget hade dock väldigt få biografer.

1919 hotade First National, en rikstäckande kedja av biografer, med att bojkotta Famous Players-Lasky Corporation. Zukor insåg att det enda rätta var att bygga sig en egen biografkedja. Han började köpa upp större och mindre kedjor över hela USA, så att i mitten av 1920-talet hade Famous Players-Lasky tillgång till det största nätverket av biografer i landet. Publix Theatres Corporation, som nätverket kallades, hade i slutet av 20-talet mer än 2000 biografer.

Mary Pickford, D.W. Griffith, Charlie Chaplin, Douglas Fairbanks

Samma år som Famous Players-Lasky expanderade sina visningsmöjligheter, 1919, minskade dess stjärnkraft. Mary Pickford och Douglas Fairbanks lämnade Zukors bolag för att tillsammans med Charlie Chaplin och D.W. Griffith bilda ett eget filmbolag som styrdes av filmskaparna – skådespelarna och regissörerna. Med sig tog de Hiram Abrams. En ung man vid namn B.P. Shulberg, som arbetat hos Famous Players-Lasky som pressansvarig, hamnade på fel sida i schismen inom företaget, och tvingades sluta.

Motgångarna för Zukor fortsatte 1921. The Federal Trade Commission stämde Famous Players-Lasky samt de flesta av deras nyligen uppköpta biografkedjor för ”konspiration och hinder för handel.” Det FTC främst vände sig emot var bolagens block booking – att man tvingades köpa filmer i paket, ofta utan att få reda på vilka de var först. Flera oberoende biografer vittnade om oetiskt förfarande för att tvinga dem att köpa filmpaketen. Fallet pågick under sex år.

Hollywood definierat

1926 återanställde Zukor B.P. Shulberg till Famous Players-Lasky Corporation. Efter det att han tvingades sluta, hade Shulberg 1919 startat ett eget filmbolag, Preferred Pictures, och byggt det runt en skådespelerska, Katherine MacDonald. När hon lämnade 1923 skrev Preferred Pictures kontrakt med en annan skådespelerska, Clara Bow. Shulberg producerade egna filmer med Bow i huvudrollen, men mest lukrativt var att låna ut henne till andra filmbolag. Under loppet av tre år byggde Shulberg Clara Bow till Hollywoods största filmstjärna, samtidigt som hon var den exakta gdefinitionen av en flapper. När Shulberg återanställdes av Zukor, följde Bow med (det kan ha varit en grundförutsättning), och hon skrev eget kontrakt med Famous Players-Lasky Corporation.

Zukor byggde vidare på sin idé om att sälja filmerna med hjälp av filmstjärnor, och filmbolaget hade fortfarande ett av de mest berömda skådespelarstallen i världen. B.P. Shulberg hade dessutom visat sig vara en genial marknadsförare. Tack vare honom hade Mary Pickford blivit ”America’s Sweetheart”, och nu blev Clara Bow ”The It Girl”. Han skrev också slogans till bolaget han arbetade för, först ”Famous Players in Famous Plays” och senare ”If it’s a Paramount Picture, it’s the best show in town.” Med Zukors sinne för affärer och Shulbergs sinne för marknadsföring, blev Famous Players-Lasky specifikt och Hollywood generellt synonymt med filmstjärnor.

Paramount Pictures Studio

1927 var ett år av stora förändringar: Famous Players-Lasky Corporation blev Paramount Famous Lasky Corporation; I samband med namnbytet till Paramount Famous Lasky Corporation köpte Zukor ett stort område i Hollywood som redan fungerade som en filmstudio, Robert Brunton Studios, som senare skulle bli Paramount Pictures Studio; FTC vann över Paramount Famous Lasky Corporation och försökte tvinga dem att sluta med block bookings; Och filmerna blev ännu dyrare att producera och visa genom ljudfilmens ankomst – inte nog med att man var tvungen att spela in ljudet, man var tvungen att spela upp det i biograferna också – det var en kostsam omställning för filmbolagen och biografkedjorna.

Det skulle dröja ytterligare några år innan Paramount Famous Lasky Corporation blev Paramount Pictures, även om Zukor räknade 1912 som bolagets grundande. Då hade Paramount växt till en mastondont – ett vertikalt integrerat filmbolag som hade ett rejält stall med filmstjärnor och som skötte hela kedjan av filmindustrin – från produktion, via distribution, till biograferna. Trots att FTC försökte få Paramount att sluta med sina block bookings, fortsatte bolaget med sedvänjan. Eftersom filmbolaget ägde de flesta av biograferna som visade deras filmer, fanns det inte så mycket FTC kunde göra.

Paramount var också tidiga med att ställa om till ljudfilm. Även om det initialt var kostsamt, blev omställningen enormt lukrativ, särskilt för de bolagen som var vertikalt integrerade. 1927 började Paramount göra journalfilmer, ett slags nyhetsmagasin med rörliga bilder som visades på biograferna – TV-nyheter före TV:ns ankomst. Det var ett billigt och bra sätt att fylla ut biografernas tablåer. Ett annat sätt var att distribuera animerade kortfilmer, och 1928 skrev Paramount avtal med Fleischer Studios, vars filmserier Inkwell Imps, Screen Songs och Talkartoons ledde till Betty Boop och Popeye. Fleischer Studios blev Walt Disneys störste konkurrent, mycket tack vara Paramounts egna nätverk av biografer.

Paramount Pictures, som bolaget äntligen kom att heta 1935 efter 23 år av alfabetssoppor, kom att definiera Hollywood. Filmbolaget ägde egna studior och egna biografer. De producerade, distribuerade och visade sina egna filmer. När stumfilmstidens silvriga era övergick till ljudfilmens gyllene era, stod Paramount Pictures som starkast.

Paramount Pictures räknas som världens sjätte äldsta filmbolag som fortfarande existerar.

Nu får ni inte mer för den 25-öringen.

Det här inlägget postades i -1927, Fleischer Studios, Hollywood och har märkts med etiketterna , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , . Bokmärk permalänken.

Kommentera

E-postadressen publiceras inte. Obligatoriska fält är märkta *

Denna webbplats använder Akismet för att minska skräppost. Lär dig hur din kommentardata bearbetas.